Ben Watson talks factory Kawasaki change, teammates and home GP ‘debuts’

Scritto mercoledì 2 Febbraio 2022 alle 08:02.

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Credit ‘Adam Wheeler/OTOR’

Watson parla del cambio Factory della Kawasaki, dei compagni di squadra e del “debutto” del GP di casa

Il trasferimento di Ben Watson dalla Yamaha ufficiale ai team Kawasaki per il 2022 è uno dei pochi cambi di pilota di alto profilo per la nuova stagione. Il 24enne vincitore del Gran Premio MX2 è ancora relativamente fresco nella classe regina, ma ora si adatterà all’ingegnoso assetto IceOne, che guiderà le KX450F per la seconda volta nella sua storia ma per la prima volta come squadra ufficiale Factory – così come una moto diversa dopo quattro anni con l’equipaggiamento Yamaha YZ-F.

Watson ha avuto un debutto incoerente in MXGP nel 2021. I primi dieci risultati sono stati mescolati con alcuni punteggi bassi mentre il team Monster Energy Yamaha ha lottato collettivamente per essere una presenza regolare sul podio. Il britannico, ora l’unico pilota del suo paese rimasto al cancello della MXGP, è stato frettolosamente espulso dal Blu Cru nonostante fosse stato informato per imparare e svilupparsi, e ha trovato un’altra opportunità nell’unità dell’ex star della F1 Kimi Raikkonen, insieme all’amico e compagno di allenamento Romain Febvre . L’accordo è stato confermato fino a dicembre, il che significa che Watson ha avuto poco tempo per abituarsi al suo ambiente alternativo, oltre a sopportare il peso dello sviluppo del team con Febvre ancora fuori sella.

“Stavo solo guidando la moto di serie per le prime quattro settimane con un motore di produzione e le sospensioni KYB Factory”, dice, quando gli è stato chiesto delle differenze tra la YZ450F e la KX450F; quest’ultimo utilizzato da Febvre per catturare quasi il titolo del 2021. “È stato difficile confrontare subito le moto nei primi giorni, ma mi è piaciuta molto la potenza del motore di serie e il modo in cui era disposto. La Yamaha era una moto molto forte e non ho lottato con la potenza, ma ho faticato in termini di dove la volevo. È stato bello notare le differenze. La KX450F full-factory non è radicalmente diversa da quello che mi aspettavo – sono entrambe moto giapponesi – ma penso che il fattore più importante per me sia avere un inizio completamente nuovo: la squadra, la moto, il modo di lavorare, anche il colore. Mi sto godendo il cambiamento. Penso che molte moto a questo livello siano molto buone”.

“L’enfasi sulla potenza è in un punto diverso e, so che questo dipende dal pilota, se sei un ragazzo che non vuole cambiare molto marcia e vuole solo alzare l’acceleratore e avere potenza, allora ti divertirai davvero con la Kawasaki”, aggiunge. “Lo adoro in questo momento perché il potere è ovunque.”

IceOne è il quarto team di Watson nei Gran Premi da quando ha iniziato la sua carriera nel 2015, due di questi erano sforzi Yamaha. “È una situazione molto diversa per me”, ammette. “Sono stato con la famiglia Yamaha per quattro anni e ho conosciuto tutte le persone coinvolte. Anche quando ero in MX2 trascorrevamo del tempo con i ragazzi della MXGP e facevamo insieme il servizio fotografico pre-stagione. Quindi, questo è stato un grande cambiamento. C’è anche il fatto che il team è nuovo per Kawasaki e io sono nuovo sia per il team che per Kawasaki! Quindi, sto imparando il modo di lavorare. Antti [Pyrhonen, Team Manager] ha una posizione forte e fa il lavoro di forse tre ragazzi in un’altra squadra. Mi sto abituando a tutto”.

Un’alterazione è l’aggiunta dell’ex vincitore del GP e secondo classificato del campionato Kevin Strijbos come allenatore della squadra. “Kevin si è appena ritirato da una carriera follemente lunga. Ha tanta esperienza e sa cosa serve per competere ai massimi livelli attraverso tanti scenari diversi: ha lavorato con alcune persone con cui forse non andava d’accordo ma ha dovuto gestirle. Non è solo un allenatore, ma è diventato come un buon amico e questo è importante perché hai giorni duri e difficili”, dice Watson. “Non è uno di quei ragazzi che stanno a lato della pista e ti dicono di ‘spostarti qui’ e ‘siediti lì’. Stabilisce piani e toglie i dubbi che hai. Faccio GP ormai da qualche anno ma non ho nemmeno la metà della sua esperienza. Posso riporre la mia fiducia in lui per la pianificazione di quanto dovrei fare e guidare. Ha tutti i nostri dati e le zone di frequenza cardiaca e può essere flessibile”.

Un aspetto familiare del programma di Watson è il rapporto di lavoro con Febvre. I due si sono allenati insieme quando erano compagni di marca Yamaha e hanno condiviso l’allenatore/mentore Jack Vimond. Ora sono finalmente compagni di squadra e potenzialmente rivali. “Abbiamo sempre avuto un buon rapporto”, insiste Watson. “Andiamo d’accordo. In passato ci allenavamo insieme ma non con una routine rigorosa. Ci incontravamo per andare in bicicletta o in sella. Questa è la prima volta che siamo nella stessa squadra e abbiamo lo stesso supporto. Kevin sta facendo le nostre cose e abbiamo utilizzato lo stesso sistema per caricare i risultati dell’allenamento. Condividiamo i nostri dati e ci teniamo aggiornati. Si spera che quando tornerà in moto l’allenamento sarà più piacevole: non è solo un top rider, ma anche qualcuno da cui sento di poter imparare”.

Watson ha già ottenuto un posto tra i primi quattro nel primo round degli Internazionali D’Italia in Sardegna per il suo “battesimo” Kawasaki ma il suo debutto in MXGP sarà intenso. Il Gran Premio di casa del pilota al Matterley Basin aprirà il campionato il 20 febbraio e il #919 sopporterà il peso maggiore delle aspettative. Nonostante i riflettori spalancati, Watson crede che il controllo a Matterley porterà un’influenza positiva.

“Il GP di Gran Bretagna è sempre buono ma non abbiamo avuto la stessa atmosfera a causa delle restrizioni Covid. Non so come sarà questa volta… ma correre davanti al pubblico di casa è un fermento”, riflette. “Il primo GP è sempre un po’ strano perché non sai cosa aspettarti o come sarà il tuo livello. Sarà ancora più un mistero per me… ma mi piace essere in quella situazione di pressione. Essere alla gara di casa toglierà un po’ di quel bagliore di tutto ciò che è “il primo” per la squadra e ci sono buone probabilità che sarò l’unico pilota lì [per KRT]. Avrò tutta la concentrazione e potrò godermi tutto il fantastico supporto; anche nel giro di allineamento i fan ti stanno spingendo”.

Se Watson riuscirà a trionfare sulla KX450F, sarà solo l’ottavo vincitore del Gran Premio con la Kawasaki dal 2010 dopo i fratelli Pourcel, Sebastien e Christophe, Gautier Paulin, Ryan Villopoto, Eli Tomac, Clement Desalle e Febvre. Sarà il secondo britannico a farlo nell’era dei quattro tempi dopo che Billy Mackenzie ha posseduto il Gran Premio del Giappone 2007.

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Credit ‘Adam Wheeler/OTOR’

Watson talks factory Kawasaki change, teammates and home GP ‘debuts’

Ben Watson’s transfer from factory Yamaha to Kawasaki teams for 2022 is one of the few high-profile rider switches for the new season. The 24-year-old MX2 Grand Prix winner is still relatively fresh to the premier class but will now adapt to the resourceful IceOne set-up – who will be running the KX450Fs for the second time in their history but for the first time as the official factory squad – as well as a different motorcycle after four years on Yamaha YZ-F equipment.

Watson had an inconsistent MXGP debut in 2021. Top ten results were mixed with some lowly points-scores as the Monster Energy Yamaha team struggled collectively to be a regular podium presence. The Briton, now the only rider from his country left in the MXGP gate, was hastily jettisoned from the Blu Cru despite being briefed to learn and develop, and found another opportunity in former F1 star Kimi Raikkonen’s unit, alongside friend and training partner Romain Febvre. The deal was confirmed well into December, meaning Watson had to little time to get used to his alternative surroundings, as well as bear the weight of the team’s development with Febvre still out of the saddle.

“I was just riding the production bike for the first four weeks with a production engine and the factory KYB suspension,” he says, when asked about the differences between the YZ450F and the KX450F; the latter used by Febvre to almost capture the 2021 title. “It was hard to compare the bikes straight away on the first days but I really liked the power of the production engine and the way it was laid out. The Yamaha was a very strong bike and I didn’t struggle with power but I did struggle in terms of where I wanted it. It was nice to notice the differences. The full-factory KX450F is not radically different to what I expected – they are both Japanese bikes – but I think the biggest factor for me is having a completely fresh start: the team, the bike, the way to work, even the colour. I’m enjoying the change. I think many bikes at this level are very good.”

“The power emphasis is in a different place and, I know this depends on the rider, if you are a guy that doesn’t want to change gear much and just wants to roll the throttle on and have power then you’ll really enjoy the Kawasaki,” he adds. “I’m loving it at the moment because the power is everywhere.”

IceOne is Watson’s fourth team in Grands Prix since he began his career in 2015, two of those were Yamaha efforts. “It’s a very different situation for me,” he admits. “I was with the Yamaha family for four years and I got to know everyone involved. Even when I was in MX2 we would spend time with the MXGP guys and do the pre-season photoshoot together. So, this was a big change. There is also the fact that the team is new to Kawasaki and I’m new both to the team and to Kawasaki! So, I’m learning the way to work. Antti [Pyrhonen, Team Manager] has a strong position and does the work of maybe three guys in another team. I’m getting used to it all.”

One alteration is the addition of ex-GP winner and championship runner-up Kevin Strijbos as the team’s trainer. “Kevin has just retired from an insanely long career. He has so much experience and knows what it takes to compete at the top level through many different scenarios: he worked with some people that he maybe didn’t get on with but has had to handle those. He’s not only a coach but he has become like a good friend and that’s important because you have tough and hard days,” Watson says. “He’s not one of those guys standing at the side of the track and telling you to ‘shift here’ and ‘sitdown there’. He sets plans and takes away the doubts you have. I’ve been doing GPs for a few years now but I don’t have even the half of his experience. I can put my trust in him for scheduling about how much I should be doing and riding. He has all our data and heartrate zones and can be flexible.”

A familiar aspect of Watson’s programme is the working relationship with Febvre. The pair trained together when they were Yamaha brandmates and they shared coach/mentor Jack Vimond. Now they are finally teammates and potentially rivals. “We’ve always had a good relationship,” Watson insists. “We get-on well. In the past we’d train together but not with a strict routine. We’d meet-up for cycling or riding. This is the first time we’re in the same team and had the same support. Kevin is doing our stuff and we’ve been using the same system to upload our training results. We share our data and keep updated. Hopefully when he is back on the bike then the training will be more enjoyable: he’s not only a top rider but also someone I feel I can learn from.”

Watson has already taken a top-four finish in the first round of the Internazionali D’Italia series in Sardinia for his Kawasaki ‘baptism’ but his MXGP debut will be intense. The rider’s home Grand Prix at Matterley Basin will open the championship on February 20th and where #919 will bear the brunt of expectation. Despite the wide-open spotlight, Watson believes the scrutiny at Matterley will bring a positive influence.

“The British GP is always good but we haven’t had the same atmosphere because of the Covid restrictions. I don’t know how it will be this time…but to race in front of your home crowd is a buzz,” he reflects. “The first GP is always a bit strange because you don’t know what to expect or how your level will be. It will be even more of a mystery for me…but I like being in that pressure situation. Being at the home race will take away some of that glare of everything being ‘the first’ for the team and there is a good chance I’ll be the only rider there [for KRT]. I’ll have all the focus and I’ll be able to enjoy all the cool support; even on the Sighting lap the fans are pushing you.”

If Watson can triumph on the KX450F then he will be only the eighth Grand Prix winner with Kawasaki since 2010 after the Pourcel brothers, Sebastien and Christophe, Gautier Paulin, Ryan Villopoto, Eli Tomac, Clement Desalle and Febvre. He will be the second Brit to do so in the four-stroke era after Billy Mackenzie owned the 2007 Grand Prix of Japan.

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