The train down the tracks – Season 2021 is coming…

Scritto mercoledì 9 Giugno 2021 alle 08:14.

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Credit ‘Adam Wheeler/OTOR’

Il treno lungo i binari

Al momento in cui scriviamo, c’è ancora un’atmosfera “sarà / non sarà?” intorno al Gran Premio di Russia del 13 giugno e all’evento che dovrebbe accendere il campionato del mondo MXGP 2021.

Indipendentemente dal fatto che gli organizzatori ostinati di Orlyonok possano organizzare l’appuntamento inaugurale dei diciannove o che la serie ritorni a Matterley Basin in Gran Bretagna, la campagna 2021 sta già assumendo una forma condensata e frenetica. Il Gran Premio di Gran Bretagna darà il via a una serie di otto gare in nove settimane, anche se i soldi intelligenti cadranno su più cambiamenti del calendario; ne è un esempio la cancellazione del round MotoGP in Finlandia a causa delle limitazioni al Covid-19. Il nuovo circuito KymiRing è ancora nella lista MXGP, anche se è stato fissato che si verificherà oltre un mese dopo la data originale della MotoGP.

Ci sono un sacco di solchi e dossi nel tratto di pista davanti e questo porta due problemi in primo piano. Il primo è il fastidio in più per spostarsi e attraversare i confini. MXGP è stato pesantemente ritardato, quasi 75 giorni in più rispetto al grande divario nel 2020, ma non abbastanza perché i programmi di vaccinazione in tutta Europa siano davvero entrati in vigore e affinché i governi rilascino il guinzaglio alle riunioni pubbliche e ai movimenti più liberi. Le varianti più contagiose del coronavirus sono la minaccia più recente.

Organizzare viaggi e visti per la Russia non è mai il processo più semplice ed è ora ancora più complicato a seconda del paese stampigliato sulla parte anteriore del passaporto. MXGP attiverà un altro “protocollo sportivo d’élite” per aiutare con i viaggi internazionali che prevedono un sistema di test PCR; qualcosa che ora è più o meno irreggimentato per il passaggio dei confini nazionali. Tale protocollo aiuterà per Matterley Basin, dove una politica di autoisolamento per i visitatori per i paesi elencati “ambra” (un elenco che continuerà a cambiare e probabilmente creerà grattacapi ai promotori di tutti gli eventi che contano su partecipanti stranieri) renderebbe il viaggio costoso e poco pratico.

Alcuni paesi saranno più facili da violare rispetto ad altri, quindi non sarò sorpreso se l’agenda MXGP vedrà l’arrivo di alcuni double-header prima della fine dell’estate. Simile al 2020, è probabile che il 2021 sia un altro esercizio di sopravvivenza e perseveranza nella speranza di tornare a una competizione che ricordiamo nel 2022. Non dimenticare che i Gran Premi hanno dovuto passare a un formato di un giorno e cancellare la qualifica gare per il secondo anno consecutivo. L’ampia portata internazionale del Motocross delle Nazioni e il suo imbarazzante ormeggio a metà stagione significa che deve affrontare anche ulteriori domande.

Il secondo problema è come le squadre e i piloti stanno affrontando un periodo di 216 giorni senza una gara di volo top. La MXGP 2021 è già stata spostata due volte, causando modifiche tardive ai regimi di allenamento, alle scadenze dei test e ai piani di “riscaldamento”, poiché la cancellazione di incontri come il campionato nazionale olandese, l’Hawkstone Park International e il LaCapelle Marival International hanno ulteriormente alterato la routine e cancellato le mete.

Ricordo di aver chiesto ad alcuni piloti del malessere dell’anno scorso, quando il panico iniziale contro la pandemia ha fatto rabbrividire molte società fino a un arresto senza precedenti. MXGP si è bloccato dal secondo round in Olanda a marzo per più di 150 giorni fino a quando il Gran Premio di Lettonia lo ha riportato in vita a luglio; da allora in poi ha completato una corsa rachitica ma essenziale attraverso solo quattro territori per completare il resto dei sedici round. La pausa è stata così inquietante, così insolita che i piloti non hanno davvero calcolato o organizzato in modo efficace. Questa volta è diverso.

“L’anno scorso è stato strano perché nessuno stava guidando. Tutti erano bloccati in casa ad aspettare. Una volta che siamo riusciti a raggiungere le piste che erano aperte, il tempo è passato rapidamente”, mi ha detto Ben Watson di Monster Energy Yamaha, un atleta con siede nel “punto caldo” MXGP del Belgio settentrionale. “Quest’anno sembra un periodo molto più lungo senza una gara. Abbiamo corso e ci siamo allenati costantemente senza troppe pause dalla bassa stagione”.

Naturalmente, ogni pilota avrà la propria narrativa o obiettivo per il 2021. Atleti stabili come il campione del mondo Tim Gajser, ora al suo sesto anno MXGP con HRC, e l’equipaggio Red Bull KTM, ad esempio, stanno grattando via i giorni fino a quando il paddock si raccoglie e la macinatura ricomincia. Altri saranno nuovi in ​​MXGP o MX2 o stanno usando il tempo per perfezionare una nuova moto o integrarsi con una nuova squadra o addirittura cogliere il tempo per rimettersi in forma dopo un infortunio.

Lo scenario di Watson è interessante. Essendo probabilmente il pilota MX2 più in forma alla fine del 2020, sta affrontando il battesimo di alto profilo in MXGP come terzo membro di un team factory molto pieno di risorse. Il Gran Premio di Russia (su una pista dove ha ottenuto il suo primo podio tre anni fa) sarà il primo assaggio della classe regina per il 24enne. Quindi, la lunga attesa sta sfumando una leggera ansia o gli sta dando un’opportunità in più per diventare veloce e conoscere l’YZ450FM? La sua risposta mostra la convinzione che questi individui sono costretti ad avere nelle loro capacità. Watson è stato probabilmente il giocatore a recuperare in termini di convinzione di abbinare la sua tecnica indiscutibile nelle ultime stagioni e quella fiducia dovrà essere elevata per farsi strada – e per avere un impatto – in un campo MXGP molto competitivo dove le selle delle factory sono ad un premio assoluto. Allo stesso tempo, rimane realistico su come potrebbe risolversi il vortice del 2021.

“Non ho nervi extra perché questo è il mio primo anno in MXGP e il team mi ha supportato molto in questo modo”, dice. “Vogliono che io impari e continui a ‘costruire’ il più possibile. Abituarsi alla 450 non è stata una grande sfida perché mi è stato dato un ottimo pacchetto fin dalla parola “vai” e mi fido. È già stato dimostrato. La corsa è diversa dall’allenamento, ma è stato divertente. Mi sono abituato al nuovo motore e non ho pasticciato troppo con le sospensioni perché ho ancora molto da imparare sulla 450”.

“Sento che ci stiamo allenando e girando da così tanto tempo senza una gara”, ha aggiunto. “Quello è strano. Ma sono tutti sulla stessa barca. Non sono troppo frustrato perché è fuori dalle mani di tutti”.

Per coloro che potrebbero sentirsi più pronti di Ben, come il suo compagno di squadra e il doppio secondo classificato della MXGP Jeremy Seewer, il conto alla rovescia non può avvenire più velocemente. Questo è probabilmente il caso anche di molti fan, stanchi delle differenze di fuso orario del Nord America con il supercross e il National.

Dove o quando MXGP arriverà finalmente, allora tutti coloro che hanno investito nello sport dovranno prepararsi per l’assalto in ritardo

Naturalmente, ogni pilota avrà la sua narrativa per il 2021. Chi è nuovo di MXGP o MX2 o sta usando il tempo per perfezionare una nuova moto o integrarsi con una nuova squadra o addirittura cogliere il tempo per mettersi in forma da un infortunio.

2021 Calendar Update: FIM Motocross World Championship

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Credit ‘Adam Wheeler/OTOR’

The train down the tracks

At the time of writing there is still a ‘will it/won’t it?’ vibe around the Grand Prix of Russia on June 13th and the event that is supposed to fire up the 2021 MXGP World Championship.

Regardless of whether the wilful organisers at Orlyonok can run the inaugural fixture of nineteen or the series slips back another two weeks to Matterley Basin in Great Britain, the 2021 campaign is already taking on a condensed and hectic shape. The British Grand Prix will kick-off a run of eight races in nine weeks, although the smart money would fall on even more calendar changes; the cancellation of the MotoGP round in Finland due to Covid-19 limitations is an example. The new KymiRing circuit is still on the MXGP slate, even if it is fixed to occur over a month later than the original MotoGP date.

There are plenty of ruts and bumps in the stretch of track ahead and this pushes two issues to the fore. First is the extra hassle to move and cross borders. MXGP has been heavily delayed, almost 75 days more than the large gap in 2020, but not quite enough for vaccinations programmes throughout Europe to have really kicked in and for governments to release the leash on public gatherings and freer movement. More contagious coronavirus variants are the newest threat.

Organising travel and visas to Russia is never the easiest process and is now even more complicated depending on the country stamped on the front of your passport. MXGP will activate another ‘elite sporting protocol’ to help with international trips that involves a system of PCR testing; something that is now more-or-less regimented for passing country borders anyway. Such a protocol will help for Matterley Basin, where a self-isolation policy for visitors for ‘amber’ listed countries (a list that will continue to change and is likely to create headaches for promoters of all events counting on foreign participants) would make the journey costly and impractical.

Some countries will be easier to breach than others, so I won’t be surprised if the MXGP agenda sees the arrival of a few double-headers before the summer is over. Similar to 2020, 2021 is likely to be another exercise in survival and perseverance in the hope to return to a competition that we remember in 2022. Don’t forget that Grands Prix have had to turn to a one-day format and scrub the qualification heat races for a second year in a row. The wide international scope of the Motocross of Nations and its awkward mid-season berth means it also faces further questions.

The second issue is how the teams and riders are coping with a period of 216 days without a top flite race. 2021 MXGP has already been shifted back twice, causing late changes to training regimes, testing deadlines and ‘warm-up’ plans as cancellation of meetings such as the Dutch National championship, Hawkstone Park International and the LaCapelle Marival International have further altered the routine and dried the well. 

I remember asking some racers about the malaise last year, when the initial panic lowdown against the pandemic shuddered many societies to an unprecedented halt. MXGP froze from round two in Holland in March for more than 150 days until the Grand Prix of Latvia brought it back to life in July; thereafter it completed a stunted yet essential run through just four territories to fulfil the rest of the sixteen rounds. The break was so unsettling, so unusual that riders didn’t really compute or organise effectively around it. This time was different.

“Last year was a strange one because nobody was riding. Everyone was stuck at home just waiting. Once we could get to the tracks that were open then the time went quickly,” Monster Energy Yamaha’s Ben Watson, an athlete based in the MXGP ‘hotspot’ of northern Belgium, told me. “This year feels like a much longer time without a race. We’ve been riding and training constantly without much of a break since the off-season.”

Of course, each rider will have his or her own narrative or goal for 2021. Settled athletes like world champion Tim Gajser, now into his sixth MXGP year with HRC, and the Red Bull KTM crew – for example – are scratching-off the days until the paddock gathers and the grind starts again. Others will be new to either MXGP or MX2 or are using the time to refine a new bike or integrate with a new team or even seizing the time to get fit from injury.

Watson’s scenario is interesting. As arguably the most in-form MX2 rider at the end of 2020 he’s facing high-profile baptism to MXGP as the third member of a very resourceful factory team. The Grand Prix of Russia (at a track where he scored his first ever podium finish three years ago) will be the 24-year-old’s first taste of the premier class. So, is the long wait feathering slight anxiety or is it giving him extra opportunity to become fast and acquainted with the YZ450FM? His answer shows the belief that these individuals are compelled to have in their abilities. Watson has arguably been playing catch-up in terms of matching conviction to his indisputable technique in recent seasons and that confidence will have to be elevated for him to make his way – and to make an impact – in a very competitive MXGP field where works’ saddles are at an absolute premium. At the same moment he’s remaining realistic about how the swirl of 2021 could settle.

“I don’t have any extra nerves because this is my first MXGP year and the team have been very supportive in that way,” he says. “They want me to learn and to keep ‘building’ as much as I can. Getting used to the 450 has not been a huge challenge because I’ve been given a great package from the word ‘go’ and I trust it. It’s already been proven. Racing is different to training but it’s been enjoyable. I’ve been getting used to the new engine and not messing around too much with suspension because I still have a lot to learn about the 450.”

“I feel like we have been training and riding for so long now without a race,” he added. “That’s weird. But everyone’s in the same boat. I’m not too frustrated because it’s out of everyone’s hands.”

For those who may feel readier than Ben, such as his teammate and double MXGP runner-up Jeremy Seewer, the countdown cannot happen quicker. This is probably the case for many fans as well, tired of the North American time differences to supercross and the forthcoming Nationals.

Where or when MXGP does finally arrive, then everyone invested in the sport will have to get ready for the overdue onslaught

Of course, each rider will have his or her own narrative for 2021. Those new to either MXGP or MX2 or are using the time to refine a new bike or integrate with a new team or even seizing the time to get fit from injury.

2021 Calendar Update: FIM Motocross World Championship

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